Das Subsidiaritätsprinzip wurde durch den Vertrag von Maastricht, der einen Verweis auf dieses Prinzip in den Vertrag zur Gründung der Europäischen Gemeinschaft (EGV) enthielt, förmlich verankert. Die Einheitliche Europäische Akte (1987) hatte jedoch bereits ein Subsidiaritätskriterium in die Umweltpolitik aufgenommen, allerdings ohne sie ausdrücklich als solche zu bezeichnen. In seinem Urteil vom 21. Februar 1995 (T-29/92) hat das Gericht erster Instanz der Europäischen Gemeinschaften entschieden, dass das Subsidiaritätsprinzip kein allgemeiner Grundsatz sei, gegen den die Rechtmäßigkeit der Gemeinschaftsklage vor dem Inkrafttreten des EUV hätte geprüft werden müssen. Auf der einen Seite ist die föderalistische Schule für mehr supranationale Entscheidungen. Für sie sollten die meisten Entscheidungen auf zentraler Ebene, von der Union, getroffen werden, um die Effizienz der Entscheidungsfindung zu verbessern, Skaleneffekte zu erzielen und negative Ausstrahlungen lokaler Entscheidungen zu vermeiden[11]. Die Theorie des Fiskalföderalismus sieht daher das Subsidiaritätsprinzip als Garantie dafür, dass die Entscheidungen auf zentraler Ebene getroffen werden, wenn die Politik der Union nachweislich vorteilebringen würde. Das Organ, das den Entwurf des Rechtsakts vorgelegt hat, kann beschließen, ihn beizubehalten, zu ändern oder zurückzuziehen. Beschließt die Kommission, ihren Vorschlag beizubehalten, wird die Angelegenheit an den Gesetzgeber (Europäisches Parlament und Rat) verwiesen, der eine Entscheidung trifft. Sind die Gesetzgeber der Auffassung, dass der Entwurf des Rechtsakts nicht mit dem Subsidiaritätsprinzip vereinbar ist, kann er den Vorschlag ablehnen. Wird das amerikanische Volk niemals lernen, dass es grundsätzlich mühsam ist, von der Regierung eine schnelle Reaktion und Effizienz zu erwarten? Werden wir niemals das Subsidiaritätsprinzip befolgen (in dem unsere Väter gezüchtet wurden), nämlich dass keine öffentliche Stelle das tun sollte, was eine private Agentur besser machen kann, und dass keine übergeordnete öffentliche Stelle versuchen sollte, das zu tun, was eine Agentur auf niedrigerer Ebene besser machen kann – dass in dem Maße, in dem das Subsidiaritätsprinzip verletzt wird, zuerst die Kommunalverwaltung, die Landesregierung und dann die Bundesregierung in Ineffizienz wachsen? Je mehr Befugnisse in die Regierung investiert werden, und je mehr Befugnisse von der Regierung ausgeübt werden, desto weniger gut erfüllt die Regierung ihre Hauptaufgaben, die (1) die Verteidigung des Gemeinwesens, (2) den Schutz der Rechte der Bürger und (3) die Unterstützung der gerechten Ordnung sind.

[8] Im Bericht des Entwicklungsprogramms der Vereinten Nationen von 1999 über die Dezentralisierung wurde festgestellt, dass Subsidiarität ein wichtiges Prinzip ist.

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